Glimpses of Japan

Glimpses of Japan(外国人から見た日本)


カテゴリー: 2009年07月17日
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  Glimpses of Japan  (外国人から見た日本)
       vol.248         Death from the Slopes

                                 2009.7.17
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Last Monday night, a man was killed when a boulder rolled from the slopes of 
Mount Fuji above him and crashed through his camper van. It appears that he 
drove to the 2,400 meter altitude Fifth Station parking lot intending to climb 
the mountain, but was killed while sleeping. His death was being treated on TV 
news as if it was really unusual, but in fact it's not, really, except for some 
details.

One of my acquaintances was killed on the slopes of Fuji-san by a rock slide 
that went through his tent, and I've heard of many other people who were killed or 
injured to various degrees while climbing the mountain. It's a deceptive mountain, 
because although it's possible to walk up it for almost the complete length of 
the trail to the summit, and it requires no special equipment or even climbing 
experience, it is not as safe as its graceful slopes-seen from a distance-make 
it seem. The weather is very changeable, the surface is unstable, the oxygen gets 
thin as you climb higher, and there's always a danger of slipping and falling, or 
of being hit by the quite frequent falling rocks.

Long ago, I climbed Fuji-san well over a dozen times for a part-time tour guide 
job I had, as well as several times for my own entertainment, alone or with 
friends, and I mostly used that same high-elevation Shizuoka-side parking lot. 
In fact, I once parked a microbus some friends and I had rented for a climb, 
right about where the unlucky camper van driver parked. If you look around the 
area, it's possible to find quite large rocks that have rolled and bounded down 
the slopes into the parking lots. The rapid and extreme changes in temperature 
tend to make boulders crack, and then the broken-off portions (sometimes weighing 
a couple of tons like the one Monday night) go crashing down slope.

It's true that although I know of several rockslide or avalanche related deaths 
on Fuji-san, and of several fatalities caused by falls or by lightning strikes, 
this is the first case I can remember when someone was killed in the parking 
lot. Of course, the parking lot is more than half-way up the mountain, just above 
the timberline, so it's not really so surprising that boulders fall into it. I 
imagine that there have been numerous cases of property damage, to buildings 
or to parked cars, in the area before. I don't recall hearing about anyone being 
killed in a parked car before, though.

I think that if you have the opportunity to climb Mount Fuji, you should do 
it…once. It's good to go as well-prepared as possible, and there are plenty 
of places where you can get information about what to bring, what to wear, and 
so on. Don't underestimate the mountain, though, and keep in mind that even if 
you aren't as unlucky as the man Monday night, there are still risks to be dealt 
with. By all means climb Fuji-san, but try to come back alive and in one piece.

Glimpses of Japan vol.248
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